Fitoterapia aplicada y toxicidad

La fitoterapia aplicada es un campo de gran exigencia, por este motivo conocer los contras y pro que traen para el ser humano es una necesidad

facultad de medicina · farmacología terapéutica
viernes, 29 de julio de 2022
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La fitoterapia aplicada se ha consolidado como una disciplina de gran importancia en los procesos terapéuticos de las personas. La utilización de plantas medicinales ofrece a los individuos una excelente alternativa médica sin el consumo de productos sintéticos. Ante este contexto, es fundamental para los profesionales en este rubro conocer la estructura, riesgos y beneficios de los productos vegetales.  

A lo largo de este texto ahondaremos en la toxicidad de las plantas medicinales, de modo que al finalizar las lecturas consigan un nuevo bagaje conceptual que sirva de apoyo durante el proceso académico y profesional.  

Generalidades de las plantas medicinales

Podemos considerar que todas las plantas tóxicas pueden ser medicinales y que muchas de las plantas medicinales son también tóxicas. Todo radica, como ya dijo Paracelso en el siglo XVI en la dosis utilizada que es lo que permitirá diferenciar un remedio de un veneno. De hecho, la mayoría de las plantas medicinales que empleamos en la actualidad son bastante seguras cuando se usan clínicamente de forma adecuada. No porque se trata de plantas que son compuestos “naturales”, que es uno de los mitos que rodean todavía a las plantas medicinales, sino porque el uso prolongado de las mismas ha permitido poner de manifiesto, reconocer y, por tanto, evitar la mayoría de los efectos adversos que pueden producir. 

Frecuencia de las intoxicaciones en la fitoterapia aplicada

La incidencia de intoxicaciones por plantas en países europeos es variable, ya que oscila entre un 1 y un 7 % según diversas fuentes. En Estados Unidos y en 2015 según datos del National Poison Data system (NPDS) las exposiciones a plantas fueron un 1.8% del total de las exposiciones a sustancias tóxicas. Del total de exposiciones, aproximadamente el 60% ocurrieron en niños entre uno y cinco años de edad (lo que supone un 2.66 % de las intoxicaciones en este grupo de edad)3.  

Cuando se conoce la especie de planta causante de la intoxicación (en aproximadamente un 10% de los casos no se conoce) las plantas responsables de las intoxicaciones no son generalmente plantas que tengan un uso medicinal conocido.  

Los pocos datos que tenemos en España sugieren que la frecuencia de las intoxicaciones producidas por plantas es similar (alrededor del 1 % de las intoxicaciones) y de nuevo las plantas responsables de esas intoxicaciones no son generalmente plantas con reconocidas propiedades y usadas como plantas medicinales. En la mayoría de los casos, la mayor parte de las intoxicaciones son accidentales, aunque en algunos tienen como finalidad el suicidio u otros objetivos.  

Plantas medicinales hepatotóxicas

El espectro de toxicidad hepática relacionada con la utilización de las plantas medicinales es amplio, en tanto en cuanto que abarca desde anomalías en analíticas bioquímicas de función hepática no asociados a sintomatología clínica (como pueden ser un aumento en los niveles de transaminasas séricas o bilirrubina o colestasis) a una fibrosis o necrosis hepática, cirrosis, enfermedad veno-oclusiva hepática o incluso un fallo hepático. 

 La toxicidad de las plantas medicinales puede ocurrir como consecuencia de las condiciones de producción y almacenamiento de las plantas. Sin embargo, también de los niveles de contaminación con otros agentes o incluso de interacciones entre diversos factores entre los que estarían los diversos compuestos presentes en un producto y las propiedades farmacocinéticas y farmacodinámicas de los mismos. 

Aunque diversos autores han intentado realizar una estimación tanto de la incidencia como de la prevalencia de esas interacciones, estas son desconocidas. Se sospecha que podrían ocurrir en un 10 o un 15 % del total de los casos de hepatotoxicidad producida por fármacos. 

Plantas medicinales nefrotóxicas

Varios estudios científicos publicados recientemente han puesto de manifiesto que el ácido aristolóquico interacciona con el ADN y que su consumo se ha asociado al cáncer del tracto urinario superior pero también al cáncer hepático.  

Los ácidos aristolóquicos son un grupo de ácidos que se encuentran en estado natural en muchas especies del género de plantas Aristolochia (en inglés reciben el nombre común birthworts o pipevines) y en algunas plantas del género Asarum (jengibre salvaje). Estas plantas, sobre todo las del género Aristolochia, son plantas que han sido utilizadas durante miles de años en la medicina tradicional china como remedio para la artritis, la gota o la inflamación. 

Polygonatum multiflorum es una planta medicinal que entra a formar parte de determinados preparados, fundamentalmente en la medicina china, para el tratamiento de enfermedades relacionadas con el envejecimiento como podrían ser las enfermedades de Alzheimer y Parkinson.

También se utiliza en el tratamiento de hiperlipidemias. Sus efectos terapéuticos son atribuibles a la presencia en la planta de estilbenos, quinonas, flavonoides y fosfolípidos. Sin embargo, se ha asociado su uso continuado y prolongado con toxicidad renal, hepatotoxicidad y embriotoxicidad, potencialmente producida por algunas de las quinonas presentes en la planta. 

Toxicidad cardiovascular

Existen multitud de plantas medicinales capaces de producir toxicidad cardiovascular y la mayoría presentan principios activos muy potentes por lo que su uso como remedios medicinales es prácticamente nulo: es el caso de las muchas especies de los géneros Digitalis o Taxus, por ejemplo. 

 Sin embargo, existen algunos ejemplos de plantas que aun siendo cardiotóxicas continúan utilizándose. Ephedra sinica (Ma Huang) por ejemplo, es una planta con una larga historia de uso en el tratamiento de afecciones del tracto respiratorio y cuya eficacia está bien demostrada mediante ensayos clínicos aleatorizados. 

Plantas medicinales que producen toxicidad en otros órganos y sistemas 

Aunque hemos utilizado tres categorías previas (toxicidad hepática, renal y cardiovascular) simplemente se ha hecho por la importancia de las mismas y no por razones de exclusividad. De hecho, podemos ver que muchas plantas que son nefrotóxicas son también hepatotóxicas, o que algunos de los ejemplos que hemos citado por su toxicidad cardiovascular también producen efectos sobre otros órganos o sistemas. 

Probablemente deberíamos mencionar las plantas que producen neurotoxicidad, pero en la mayoría de los casos sus principios activos son lo suficientemente potentes para descartar su uso como plantas medicinales. A modo de ejemplo, podemos citar algunos géneros y especies como son Atropa belladona, Datura spp, Hyosciamus niger, Cicuta spp, Conium maculatum, etc. 

Señalaremos también los efectos adversos producidos por el Ginseng (Panax spp.) o Gingko biloba, probablemente las dos plantas medicinales más populares a nivel mundial. El uso continuado del Ginseng o dosis elevadas del mismo, pueden ocasionar lo que se conoce como el “Síndrome de abuso al Ginseng” que, aunque raro, se caracteriza por elevar la tensión arterial, nerviosismo, insomnio, dolor de cabeza, urticaria, epistaxis y diarreas matutinas. 

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